Oliver Holmes Woodward

Cheryl Noble and Kirsten Langmaid

Oliver Holmes Woodward

“My Story of the Great War: The War Story of Oliver Holmes Woodward, Captain, 1st Australian Tunnelling Company”, reproduced by MacDougalls Ltd, Adelaide. University of Melbourne Archives, Oliver Holmes Woodward collection, 1982.0140, box 14

Oliver Holmes Woodward, né le 8 octobre 1885 à Tenterfield en Nouvelles Galles du Sud, était ingénieur des mines, métallurgiste et soldat. Il a été éduqué dans des écoles publiques et après, il a étudié pendant deux ans au Collège Newington, à Sydney. Oliver Woodward a acquis beaucoup de connaissances et d’expérience en travaillant dans les mines souterraines dans le Queensland du Nord. Il a continué à étudier et il a reçu des médailles, une pour son travail dans les mines et une médaille pour son travail dans la métallurgie. Il a été plus tard nommé comme directeur de mines et dans cette capacité.

En août 1915, Oliver Woodward s’est inscrit dans les forces armées impériales australiennes  (l’A.I.F.) ; il devient officier. Il est arrivé en Flandres en 1916 avec son bataillon et, à cette époque, il a été affecté à la première compagnie des tunnels ; un groupe indépendant d’ingénierie.

La compagnie a été déployée à Armentières où ils ont combattu en surface ainsi qu’en  souterrain. À cette époque, le Lieutenant Woodward a fait exploser, dans des circonstances très difficiles, un poste de tireur embusqué dans le « no man’s land » et, en reconnaissance, il a reçu une croix militaire. Il a été promu au haut rang de capitaine en octobre 1916.

En septembre 1918, le Capitaine Woodward était en charge de trois groupes de mineurs travaillant pour l’entretien des routes à Bony, près d’Amiens. Malgré les tirs de mitrailleuses intenses et les explosions d’obus de leur ennemi, ils ont pu avancer et grâce à son organisation et sa surveillance de la route, le projet était un succès. Par son courage et ses ressources le Capitaine Woodward a montré un bon exemple à ses hommes et il a reçu une barrette à sa croix militaire.

Oliver Holmes Woodward

Extract from “My Story of the Great War: The War Story of Oliver Holmes Woodward, Captain, 1st Australian Tunnelling Company”, reproduced by MacDougalls Ltd, Adelaide. University of Melbourne Archives, Oliver Holmes Woodward collection, 1982.0140, box 14

Vers la fin de la guerre, comme il y avait moins de travail souterrain, les mineurs ont travaillé en général, avec l’ingénierie générale aux travaux de routes et de pontage. À cette époque, le Capitaine Woodward et sa compagnie ont été employés pour aider les Britanniques à traverser le canal de Sambre-Oise, près du village de Rejet-de-Beaulieu. Ils ont pu construire un pont militaire malgré les bombardements intenses et la construction de ce pont a permis aux armées britanniques de repousser les Allemands. Il est intéressant de savoir que les mineurs australiens qui sont morts pendant l’attaque sont enterrés dans le village de Rejet-de-Beaulieu. Ils étaient les derniers soldats morts du front de l’ouest de la première guerre mondiale.

Le capitaine Oliver Woodward a été reconnu pour sa dévotion et sa bravoure et il a été récompensé en recevant une deuxième barrette à sa croix militaire, ce qui est une distinction extrêment rare.

Comme le Capitaine Woodward a écrit dans son récit « An Australian Tunnelling Coy in France », tout étudiant de la Grande Guerre est forcé de se rendre compte de l’importance des mineurs pendant la première guerre mondiale et que «the spade and the power of the spade have played a leading part from the very first day » p 2.

Un film de 2010, Beneath Hill 60, retrace la vie de Woodward pendant cette période.

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